Surgem novas imagens do reabastecedor não tripulado Boeing T-1

A Boeing está atualmente realizando testes no solo em seu protótipo da aeronave projetada para o programa MQ-25 da Marinha dos EUA, que está à procura de um avião-tanque não tripulado que possa operar a partir de um porta-aviões e passar o combustível para outros jatos embarcados, como o F/A-18E/F Super Hornet e o F-35C Joint Strike Fighter, ampliando muito o alcance dos voos dos jatos embarcados da Marinha.

Em outubro de 2017, o Naval Air Systems Command (NAVAIR) emitiu um pedido de propostas para projetos MQ-25 “Stingray”. A Phantom Works da Boeing, a divisão de protótipos avançados, está oferecendo um design totalmente chamado T-1. O trabalho em uma versão do veículo aéreo não tripulado (UAV) começou em 2012, quando a Marinha estava interessada em um UAV de reconhecimento e ataque, e o protótipo T-1 foi lançado em Lambert Field, St. Louis pela primeira vez em novembro de 2014. A Boeing manteve a aeronave escondida do público até o final do ano passado quando as primeiras fotos foram divulgadas.

Primeira imagem do MQ-25 da Boeing.

Mesmo agora, a Phantom Works está mantendo grande parte das informações do projeto T-1 em segredo. O tamanho e forma exatas das asas, fabricante do motor, aviônica, autonomia e outros sistemas de voo não foram revelados. As fotos oficiais do T-1 da Boeing obscurecem os principais detalhes do design, embora fotos de spotters da aeronave tenham começado a vazar. O que se sabe até o momento é que o T-1 usa um perfil aerodinâmico combinado de asa-corpo-cauda com asas dobráveis e uma cauda em V. A aeronave também usará o mesmo sistema de reabastecimento aéreo Cobham, ou “amigável”, usado por Super Hornets para fazer contatos com aviões tanques e caças, conforme relatado pela Aviation Week.

Os requisitos do programa da Marinha especificam que o novo avião não tripulado seja capaz de passar 14 mil libras de combustível para outras aeronaves a uma distância de 500 milhas náuticas do porta-aviões. Curiosamente, o T-1 não é o único protótipo que a Boeing está trabalhando na tentativa de ganhar o contrato do MQ-25. Uma divisão recentemente criada da empresa, a Boeing Autonomous Systems, está trabalhando com a General Atomics Aeronautical Systems em outro protótipo MQ-25. O Skunk Works da Lockheed Martin também respondeu ao pedido da Marinha para propostas para oferecer seu próprio projeto de reabastecedor baseado em um UAV.

Foram iniciados os testes no solo do T-1 da Boeing.

A Phantom Works testou o T-1 no solo no Lambert Field, certificando-se de que a embarcação pode manobrar a aeornave, em um contorno pintado de uma plataforma de voo de porta-aviões. Implantado em um porta-aviões, o T-1 precisaria ser capaz de dobrar as suas asas e ser encaixado em qualquer um dos pontos apertados onde um caça como um Super Hornet pode caber.

“Nós realizamos demonstrações de plataforma de voo para testar a agilidade e a capacidade da aeronave”, disse Deborah VanNierop, porta-voz da Boeing. “Nós controlamos com sucesso a aeronave através de todos os cenários de plataforma de voo mais desafiadores, incluindo operações diurnas e noturnas, projetados para mostrar como a aeronave pode ser taxiada e operada dentro dos limites apertados do convés do porta-aviões”.

Sistema de reabastecimento usado pelo T-1.

Antes dos testes de voo, a Phantom Works está terminando o trabalho no T-1 especificado pelos requisitos da Marinha dos EUA. “Não podemos compartilhar exatamente quando a aeronave deve voar, mas provavelmente ocorrerá em algum momento após o prêmio do contrato em agosto”, diz VanNierop.

A Boeing vê o MQ-25 como um contrato crítico para vencer o futuro de suas divisões de aviação militar. Depois de perder o lucrativo contrato Joint Strike Fighter para Lockheed Martin (F-35) e o contrato de Long Range Strike Bomber para Northrop Grumman (B-21), a Boeing está ansiosa para vencer o reabastecedor não-tripulado MQ-25, o projeto de treinador T-X da Força Aérea dos EUA, ou ambos.

“Reunimos uma boa proposta contra os requisitos”, disse o diretor do programa Phantom Works MQ-25 Don “BD” Gaddis à Aviation Week. “Meu chefe [Leanne Caret, chefe da Boeing Defense, Space & Security] vê o MQ-25 como um programa de franquia para a empresa, e ela quer ganhar, assim como meu CEO [Dennis Muilenburg]. Nós vamos sair e ganhar isso”.

 

Fonte: Popular Mechanics